電影《歡樂谷裡面有這樣的場景:某天黃昏,瑪莉的人生永遠改變了。那是個美好的一天,事實上瑪莉的每一天都過得很美好。她走路上學,和朋友同坐享用午餐,回到家之後,就有媽媽準備好的牛奶和餅乾在等著她。生活中的一切,似乎都愉悅得無可挑剔,唯獨一件事不太尋常。瑪莉和這整個城鎮的人,彷彿是活在一幀黑白照片中:他們的頭髮、眼睛、衣服、皮膚──所有一切都是黑白。

夜色逐漸降臨,瑪莉坐在房間角落的書桌前寫功課,開襟的羊毛衫從肩膀垂落而下,一副牛角鏡框的眼鏡,就掛在環繞脖頸的鍊子上。氣溫開始降低,於是她走到房間另一頭關窗,就在樓下的街道上,她看見一位她頗有好感的男孩站在那裡,正抬頭望著她。然後,男孩低下身,撿起一塊石頭,一陣冷笑,把石頭扔向瑪莉的窗戶;石頭落在臥室地板的正中央,四周都是碎裂的玻璃。

男孩和一群縱聲大笑的朋友開車離去,而瑪莉震驚地站在原地。天底下怎麼會有這麼可怕的事?為什麼她會成為這種可怕行為的目標?然後,她感受到前所未有的感覺:心痛,以及淚水沿著臉頰滑落。霎時間,瑪莉的髮色轉為金黃,雙眼變成藍色,而嘴唇染上粉紅;殘酷的舉動不僅擊碎了瑪莉的心,似乎也改變了她體內的每一個細胞。自此之後,無論是瑪莉‧ 蘇本人,還是這個城鎮,再也無法回復原狀。

類似瑪莉這樣的經歷,完全都只是捏造的嗎?「人氣差、不受歡迎」這件事,會不會潛入我們的肌膚之下,徹底轉變了我們?

你有沒有注意過,人在談論孤單、遭拒、不受歡迎的感受時,傾向採用的字詞,通常都與身體疾病相關?像是「心碎」、「思鄉病」、「情感傷痕」、「受傷的感覺」等字詞,在許多語言中比比皆是。這些只不過是一種措辭呢,還是說不受歡迎真的會對我們造成身體傷害?

加州大學洛杉磯分校的神經科學家娜歐蜜‧ 艾森柏格Naomi Eisenberge也想知道答案。她尤其好奇:「不受歡迎」對我們的影響,是否比我們意識到的程度更為深入?她進行了一系列研究,目的是仔細檢視人在遭遇社會拒絕時,大腦中變得活躍的那些區域。她的研究方式,就是讓受試者玩一個模擬同儕負面互動的電腦遊戲。

想像一下,你在電腦上面玩拋接球,而且被告知,另外兩位玩家就坐在附近的房間裡。螢幕上呈現的是兩個火柴人,一邊一位,代表另外的玩家,畫面中間的那隻手則代表你。為了玩這個遊戲,你手裡握著控制桿,只要有人丟球給你,你就接住,然後把控制桿向左邊或右邊移動,選擇接下來要丟給哪一位。

這就是研究人員開發的丟球遊戲,用意在瞭解社交經驗。在研究中,受試者一邊玩,一邊接受功能性磁振造影儀的掃瞄,然而他們不知道的是,遊戲中並沒有其他真正的參與者,火柴人是由電腦模擬程式所控制。在起初大約十分鐘的時間裡,電腦程式會讓每位玩家丟球的次數都相等。

突然間程式會安排彷彿受試者被另兩位玩家排除在外:受試者看著球來回拋接,一次又一次,但就是不傳給自己。接下來十分鐘,遊戲一直處於這個狀態下。

然後研究人員注意到某件有趣的事情發生了:根據功能性磁振造影儀的結果,當受試者一直接不到球的時候,他的大腦中變得活躍的區塊,就是人在經歷肢體疼痛時大腦的活躍區塊。其中兩個部分特別令艾森柏格驚訝──背側前扣帶迴皮層the dorsal anterior cingulate cortex以及前腦島the anterior insula。當然,玩丟球遊戲的受試者並沒有實際感受到身體的疼痛大腦中負責感受燒燙、刺傷、疼痛的區塊位於別處,但是,背側前扣帶迴皮層和前腦島是負責接收來自感官的輸入,解讀這些知覺,告訴我們此刻是否正感受到極度不適。事實上,這些區塊是大腦中最有效的警示系統之一,促使我們不計代價逃離痛苦的源頭。簡而言之,艾森柏格發現,人類大腦中至少有一部分區塊,體驗到不受歡迎時,反應就如同身體不適一樣,而她稱這種現象為「心理疼痛」相對於肢體的疼痛

後續研究發現,這同一批區塊,在經歷到各式各樣的社交拒絕時,都會變得活躍。只要人恐懼於自己可能受到團體排斥,大腦就會自行發出最強烈的訊號,警告我們,促使我們回歸群體。害怕分手,看見別人被作弄的照片,想起失去的朋友和愛過的人,甚至只是想到以後會受到負面批評,牽涉到的似乎都是同樣的大腦區塊。

其他幾項研究也發現了,心理疼痛與肢體疼痛,在神經系統上彼此重疊。舉例來說,研究發現,肢體疼痛忍受度低的人,對於在人際關係上受到拒絕,似乎更為敏感,反過來亦然。在一次實驗中,艾森柏格甚至發現,服用泰諾這款止痛藥,真的能夠降低心理疼痛的感覺。人類大腦試圖減緩頭痛和心痛時,方式一模一樣。

 

以上內容摘錄自《如何擁有好人緣》(遠流出版)

本書以大量實際案例、故事、科學證據引導我們分辨什麼才是正確的「受人歡迎」類型,以及如何擺脫從青少年時期就糾纏我們至今的人際關係陰影。更重要的是,父母在同儕間多受歡迎,會決定子女的受歡迎度,這幾乎是複製的。作者因此列出具體的建議,幫助下一代擁有健康的社交技巧,建立有益的社群媒體行為,讓孩子們不再重複我們的模式。

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