2011年3月11日,東日本大地震發生。因地震而直接或間接引起的一連串事故傷害,一直到今天都還未完全失去其影響力。除死亡人數超過一萬五千人外,遭受破壞的房屋更是逾百萬棟。憂鬱症、創傷後壓力症候群(PTSD)都有可能會發生在災民身上。而災民當中有不少年長的老人,被迫遷離熟悉的環境再加上親友可能死於災難。在物理環境和社會環境的支持都減弱的情況下,老年受災戶失智症狀加劇的情形也值得關注。

雖然早先有研究指出,震災兩年後居住在氣仙沼市臨時住房中的長者,有36%都有著失智的症狀。但這樣的數據完全無法顯示,這樣的高比例與震災或搬遷至臨時住房有任何關連。

所幸,日本政府於2010年開始一項與健康老化相關的大規模計劃,恰巧為研究者提供了有用的訊息。除了收集不同縣市老年人的各項基本資料外,計畫執行人員也實際到府評估年長者的認知功能狀態。而距離震央約80公里的岩沼市也在這個計畫中。

岩沼市於震災中有48%的陸地被海水淹沒,總計180位居民喪生,逾五千棟房屋受損。是以許多參加前述健康老化計畫的長者,都成了災民。

於是,研究者得以比較3,566位岩沼市65歲以上的居民,在震災發生前七個月,和震災發生後兩年半這兩個時間點上,認知功能退化或失智症狀程度的改變。並得以釐清失去親友、財物房屋受損或其他種種因子有哪些是造成失智症狀加劇的可能原因。

首先,這群老年人在地震發生後認知功能退化、中風、以及高血壓的比例都比地震發生前更高。不過這點在這裡沒什麼太大意義,因為兩個時間點時隔三年多,就算沒有發生地震這些比例也會增加。但研究者發現,房屋嚴重受損或全毀,與失智症狀變嚴重有很大的關係。反而是失去親友這點並非主要原因。

但房屋受損為何會導致失智症狀加劇呢?研究者在更進一步的分析中發現,「災難後憂鬱症的發作」和「缺乏與鄰居互動的機會」是部份原因(但並非全部)。

當然我們可以合理懷疑,房屋受損或許不是真正或根本的因,只是某些真正原因的表象。比方說住在離海岸較近的區域的人房屋受損的機率也比較高(不過這個可能被排除了)、收入低的人他們的房屋在震災中受損的機率或許本來就比較高(即使沒有地震海嘯,這個族群原本就是失智的相對高風險群)、或其他想得到想不到的原因…

可以被列出來的潛在因素有千千萬萬種,或許需要其他千千萬萬的數據收集和資料分析才有可能找到那個「真正」的因。工程浩大不說,現在才想收集地震發生前的資料已經不可能。我們總不能只靠著期待另一個災害發生好為大家提供更多數據吧?所以就目前能得到的資料來看,發現房屋受損可能導致老年人失智症狀加劇這個研究結果,並非毫無意義。

參考文獻:

  1. Hikichi, H., Aida, J., Kondo, K., Tsuboya, T., Matsuyama, Y., Subramanian, S. V., & Kawachi, I. (2016). Increased risk of dementia in the aftermath of the 2011 Great East Japan Earthquake and Tsunami. Proceedings of the National Academy of Sciences, 201607793. https://doi.org/10.1073/pnas.1607793113

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